Le cinéma français occupe une place privilégiée dans le cinéma, avec des scientifiques comme Joseph Plateau et Étienne-Jules Marey, des inventeurs de premier rang dont les découvertes ont été fondamentales, et avec des pionniers aussi imaginatifs qu’Émile ReynaudLouis LumièreGeorges Méliès et Léon Gaumont. Grâce à des financiers autodidactes de la trempe de Charles Pathé, il a contribué au développement de l’industrie mondiale du cinéma.

En plus de son propre développement, le cinéma français a permis à de nombreux artistes de l’Europe et du monde entier de s’exprimer. Des réalisateurs célèbres, tels que Roman PolanskiKrzysztof KieslowskiAndrzej ŻuławskiGaspar NoéEdgardo CozarinskyAlexandre AlexeieffAnatole LitvakMichael HanekePaul VerhoevenOtar IosselianiJohn Berry et Maria Koleva, sont comptés parmi les réalisateurs importants du cinéma français. Inversement, des réalisateurs du cinéma français, tels que Jean RenoirJacques TourneurJean-Jacques AnnaudJean-Pierre JeunetOlivier DahanLuc BessonFrancis Veber ou Agnès Varda, ont mené de fructueuses carrières internationales.